Verräterisches Fett: Eines der ältesten Tiere überhaupt identifiziert

Epoch Times24. September 2018 Aktualisiert: 24. September 2018 8:57
Nun ist es offiziell: Die Dickinsonia sind die bislang ältesten identifizierten Tiere, die auf dem Planeten einst gelebt haben. Die Forscher gelangten durch eine Untersuchung von uralten Fett, dass sich an diesem Fossil erhalten hatte.

Es waren seltsame Kreaturen, die vor 558 Millionen Jahren unsere Erde bevölkerten. Sie hatten ovale Körper, die von oben bis unten in rippenähnliche Segmente unterteilt waren. Außerdem konnten Dickinsonia bis zu 1,40 Meter groß werden.

All das wissen Forscher von Fossilien, die Menschen in vielen Regionen weltweit fanden. Doch eine Frage konnten sie bisher nicht eindeutig beantworten: Was sind das für Wesen? Ein internationales Forscherteam liefert nun eine Antwort – nach der Analyse von uraltem Fett.

Die ältesten bekannten Tiere der Erde

Demnach gehören Dickinsonia zu den ältesten bekannten Tieren überhaupt, berichten die Forscher aus Australien, Russland und Deutschland im Fachmagazin „Science“.

Ein seltener Glücksfall spielte ihnen bei der Klärung der Frage in die Hände: Der Biogeochemiker Ilya Bobrovskiy von der Australian National University in Canberra konnte am Weißen Meer in Russland Fossilien von Dickinsonia sammeln. Diese enthielten sogar noch Reste von organischem Material.

„Das ist das erste Mal, dass so etwas in einem so alten Fossil gefunden wurde“, sagte Mitautor Benjamin Nettersheim vom Max-Planck-Institut für Biogeochemie in Jena und der Universität Bremen.

Weder Pilze noch Pflanzen

Den dünnen Biofilm auf den Fossilien analysierten Bobrovskiy und seine Kollegen im Labor. Darin entdeckten sie fossile Fettmoleküle, die typisch für höhere Tierarten und Menschen sind. Damit war klar: Dickinsonia sind weder Pilze, noch Pflanzen, Flechten oder Algen.

„Diese haben eine andere Lipidsignatur“, sagte Mitautor Christian Hallmann. Dass es sich bei den Ur-Wesen um gigantische Einzeller handelt, wie einige Forscher vermuteten, konnten er und Nettersheim mit einer weiteren Untersuchung an der Universität Bremen ebenfalls ausschließen.

Dabei extrahierten sie Lipide von mehreren Exemplaren, die noch heute in der Tiefsee der Antarktis oder im Mittelmeer leben. Im Labor simulierten sie die geologischen Veränderungen, denen die Fettmoleküle über Jahrmillionen ausgesetzt gewesen wären. Auch hier ergab sich eine andere Zusammensetzung der Fette.

Erstaunliche Erhaltung von organischen Material

Doch wie blieb das Cholesterin in den Dickinsonia-Fossilien überhaupt so lange erhalten? Generell könnten Lipide recht lange überdauern, sagte der Ornithologe Gerald Mayr vom Senckenberg Forschungszentrum für Naturkunde in Frankfurt/Main.

Er hatte im vergangenen Jahr mit einem Vogelfossil für eine kleine wissenschaftliche Sensation gesorgt: In ihm konnte 48 Millionen Jahre altes Fett nachgewiesen werden. Die Studie zu den 558 Millionen Jahre altem Fett lag Mayr dabei jedoch nicht vor. Er bezeichnete die Entdeckung wegen des hohen Alters als sehr erstaunlich.

Das bestätigt auch der Bremer Experte Hallmann. „Die Fundstelle ist ziemlich einzigartig.“ Normalerweise fressen Mikroorganismen einen Großteil des organischen Materials eines toten Tieres auf. Die Überreste werden mit der Zeit von immer mehr Sedimentschichten überlagert, sodass diese steigenden Temperaturen und hohem Druck ausgesetzt sind.

„Das zerstört oft die Fettmoleküle“, erläutert Hallmann. Wieso das bei den Fossilien vom Weißen Meer nicht geschehen ist, können die Experten dennoch nicht sagen.

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